El hombre del diluvio era una salamandra

Johann Jakob Scheuchzer, naturalista suizo, encontró un peculiar fósil en el año 1726, cerca de la localidad bávara de Öhningen, a orillas del lago Constanza. Scheuchzer creía que todos los fósiles eran las víctimas del bíblico diluvio universal que no se habían salvado en el arca de Noé. Había dado con restos de numerosos peces y otros vertebrados, pero su máximo interés era hallar algún resto humano. Se convenció de que el ejemplar de Öhningen era un esqueleto, bastante completo, de la raza de hombres que había desaparecido cuando tuvo lugar la gran inundación. En consecuencia, denominó al espécimen Homo diluvii testis, es decir, un hombre testigo del diluvio. Su contemplación debía inspirar en los pecadores un profundo arrepentimiento.  El desmesurado tamaño del cráneo y la peculiar forma de las vértebras no le generó fundamentadas sospechas, y eso que Scheuchzer era también médico de profesión. Sin embargo, algunos de sus contemporáneos no compartieron su piadosa opinión y sugirieron que podía ser algún tipo de pez o lagarto. En 1811, el naturalista francés George Cuvier lo examinó y comprobó que se trataba del esqueleto de una salamandra gigante del Terciario. Hoy en día, el ejemplar se denomina Andrias scheuchzeri el hombre de Scheuchzer, como homenaje histórico a su errónea creencia.

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¿De dónde procede la expresión “las paredes oyen”?

Esta frase, empleada cuando alguien revela secretos en voz alta o para aconsejar prudencia y discrecióna la hora de hacer comentarios, nació, al parecer, en Francia durante la persecución de los hugonotes que culminaría con la terrible matanza en la Noche de San Bartolomé, el 24 de agosto de 1572 en París.  Según los cronistas, la reina Catalina de Médici, movida por la desconfianza, hizo instalar secretamente una vasta red de conductos acústicos en las paredes de palacio que permitieran oír lo que se hablaba en las distintas estancias, y así poder averiguar quiénes conspiraban contra ella o urdían conjuras que hicieran peligrar los intereses reales.  Sin embargo, y como no podía ser de otra manera, en cuanto se descubrió el ardid, entre los miembros de la corte y la servidumbre corrió la voz de que las paredes tenían oídos. Y de este modo, con el tiempo, la expresión pasó a convertirse en proverbio.

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Descubren al único dinosaurio nadador conocido

Un equipo internacional de científicos, liderado por la Universidad de Chicago EEUU ha descubierto, a partir de unos restos fósiles hallados en el desierto del Sahara, que el Spinosaurus aegyptiacus, el mayor depredador del Cretácico, también sabía nadar, convirtiéndose en el único dinosaurio nadador conocido hasta el momento. El esqueleto del Spinosaurus, cuyo tamaño era mayor al del Tyrannosaurus rex es, según el estudio publicado en la revista Science, el primero capaz de vivir y cazar en el agua, gracias a unas extremidades relativamente pequeñas y a una mandíbula estrecha y alargada, que le permitían alimentarse de peces sierra o tiburones. Sus restos fósiles fueron localizados en el Sahara marroquí, zona muy rica en vida acuática en el pasado. Este dinosaurio semiacuático es toda una rareza para los expertos, tanto por su morfología como su ecología: “Trabajar en este animal era como estudiar un extraterrestre del espacio exterior, es diferente de cualquier otro dinosaurio que haya visto”, afirma Nizar Ibrahim, líder del estudio. Los investigadores utilizaron un modelo digital para crear un ejemplar adulto de este espécimen, lo que les llevó a concluir que el Spinosaurus aegyptiacus medía más de 15 metros de largo. Su cuello, su cola y su espina dorsal se adaptaron para cazar en el medio acuático y cuando estaba en tierra firme, utilizaba sus cuatro patas para caminar. “En las últimas dos décadas varios hallazgos han demostrado que ciertos dinosaurios dieron origen a las aves. Spinosaurus representa un proceso evolutivo igualmente extraño, que revela que los dinosaurios depredadores se adaptaron durante el Cretácico a una vida semiacuática y a sistemas fluviales en África del Norte”, afirma Cristiano Dal Sasso, coautor del estudio. Crédito imagen: Davide Bonadonna/Nizar Ibrahim/Simone Maganuco

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Una nueva forma de enfriar electrones

Un equipo de investigadores ha descubierto un modo de enfriar electrones hasta una temperatura de 228 grados centígrados bajo cero sin utilizar aparatosos sistemas de refrigeración.Para lograrlo, estos expertos, coordinados por Seong Jin Koh, profesor del Departamento de Ingeniería y Ciencia de Materiales de la Universidad de Texas, en Arlington, han diseñado un chip equipado con un conjunto de nanoestructuras que obligan a estas partículas a atravesar un pozo cuántico. En el estudio, publicado en la revista Nature Communications, los científicos señalan que de este modo han podido suprimir la excitación termal que experimentan los electrones a temperatura ambiente, un fenómeno que ocurre normalmente en la naturaleza.“Aunque otros grupos ya habían logrado reducir la temperatura de los electrones con anterioridad, el nuestro es el primero que lo consigue sin emplear para ello baños de productos refrigerantes extremadamente fríos, como nitrógeno líquido o helio líquido”, señala Seong Jin Koh.El avance, según los expertos, podría permitir diseñar dispositivos electrónicos cuyo consumo energético fuese diez veces menor que los actuales.

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¿De dónde viene la expresión “salir del atolladero”?

Cuando nos encontramos metidos en un embrollo y no sabemos cómo resolverlo, solemos preguntarnos cómo podremos “salir del atolladero”. Esta palabra la define el Diccionario de la Real Academia Española DRAE como “estorbo u obstáculo”, y en el Diccionario de Sinónimos encontramos además los siguientes equivalentes: escollo, enredo, lío, dilema, contrariedad, inconveniente y obstáculo. Y además: aprieto, trance, problema, peligro, brete, compromiso, embrollo, duda, atasco, engorro, atranco, laberinto, tropiezo y conflicto.  También el DRAE incluye la acepción de atolladero como “lugar donde se producen atascos”, que entronca con su acepción original de atascadero, “lodazal o sitio donde se atascaban los carruajes, las caballerías o las personas”. Y es que la voz atolladero procede de tollo, “lodazal, hoyo o charco formado por el agua de lluvia”, que recogía la Academia ya en 1925. En suma, estar en el atolladero es estar metido en el barro hasta las orejas.

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¿Qué presidente de EE. UU. se batió en duelo?

Andrew Jackson 1767-1845, que fue el séptimo presidente de EE UU y ejerció el cargo entre 1829 y 1837, no solo disputó un duelo, sino que durante el mismo mató al duelista Charles Dickinson.El suceso tuvo lugar el 30 de mayo de 1806, mucho antes de que Jackson accediera al máximo puesto político de la nación, durante una época en la que ejerció oficios diversos. Por entonces era terrateniente en Tennessee, cuando Dickinson ofendió su honor por una disputa de caballos y unas acusaciones de bigamia hacia Jackson y su mujer Rachel.  Ultrajado, Jackson retó a Dickinson, experto tirador que había ganado 26 duelos a pistola. Como estos estaban prohibidos en Tennessee, los rivales cruzaron al vecino estado de Kentucky. Dickinson disparó primero, pero su bala solo hirió al futuro presidente. Este, en cambio, fulminó al duelista, cuya tumba fue hallada hace unos años por el arqueólogo Dan Allen en el cementerio de Nashville, donde su cuerpo fue llevado tras la contienda. Jackson también ha sido el único presidente norteamericano que fue prisionero de guerra. Cuando tenía solo 12 años se alistó en la milicia revolucionaria patriota que luchaba contra el ejército británico en la Guerra de la Independencia americana. Los dos hermanos mayores de Jackson también se alistaron, y uno de ellos murió con solo 15 años. En un combate, el adolescente Andrew Jackson fue herido y capturado. Como prisionero de guerra fue objeto de maltrato por un oficial inglés que le ordenó que le limpiara sus botas, a lo que Jackson se negó. El oficial, furioso, le dio un golpe con un sable y le hizo una herida en la cabeza y en los dedos de una mano. La marca le quedó para siempre y aumentó el odio que sentía contra los ingleses. También padeció viruela y malaria, lo que le dejó secuelas de por vida. Por si fuera poco, el 30 de enero de 1835 sufrió un atentado de bala. Fue el primero realizado contra un presidente de los Estados Unidos de América.

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¿Cuándo se puso de moda ponerse moreno?

A pesar de que actualmente tener una piel bronceada está de moda, no hace demasiado tiempo que las mujeres y los hombres escogían esconderse del sol para lucir una tez blanca y sin impurezas. La piel blanca era símbolo de distinción, de un estatus social alto, ya pertenecieran a la aristocracia o a la realeza. Sin embargo, a partir del siglo XX, los médicos de aquella época, conocedores de los múltiples beneficios de tomar el sol, comenzaron a recetar “baños de sol” para combatir numerosas enfermedades como la anemia o la depresión. Pese a estas consideraciones, a la clase alta seguía sin gustarle demasiado esta nueva recomendación, según afirma la agencia de noticias SINC. Fue entonces cuando tras su regreso en 1923 de unas vacaciones en un yate, las fotos de la conocida diseñadora francesa Coco Chanel con la piel bronceada, se convirtieron en toda una revolución y el concepto de “estar moreno” cobró una nueva dimensión. A partir de este momento, muchas fueron las mujeres que quisieron imitar a Coco Chanel y su piel morena, que pasó de ser algo denostado por la clase alta, a lo más moderno y bonito para estar a la última. También la cantante y actriz Josephine Baker, la primera mujer afroamericana en protagonizar una película, ayudó a que muchísimas mujeres de todo el mundo tratasen de emular su tono natural de piel mediante el bronceado. Tanto es así que Baker era conocida como ‘la mujer de la piel de caramelo’.

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